Thanjavur

Située à 350 km de Chennai, la ville de Thanjavur, autrefois appelée Tanjore, est bien desservie par les réseaux routier et ferroviaire. L'aéroport de Tiruchirapalli (Trichy), la ville voisine, n'est par ailleurs qu'à une heure de route. La ville est l'un des principaux centres culturels et artistiques du Tamil Nadu.

Située dans la vallée fertile de la Cauvery, le fleuve prenant sa source dans l'état voisin du Karnataka, la ville de Thanjavur est notoirement connue pour être « le bol de riz du Sud de l'Inde ». Mais Thanjavur est également célèbre pour l'une des grandes merveilles architecturales de la région, l'un des chefs d’œuvre légués par la prolifique dynastie Chola, le grand temple de Brihadeswara.

Thanjavur fut au sommet de sa gloire durant la période médiévale de la dynastie Chola entre le seconde moitié du IXe siècle et le début du Xe siècle. La ville fut alors la plus importante ville de l'empire. À la dynastie des Cholas, succède les Nayaks, qui gouvernent la ville à partir du XIVe siècle, sous l'empire des Vijayanagar. Les Nayaks constituent leur propre royaume au milieu du XVIe siècle et font de Thanjavur leur capitale sous le règne Sevappa Nayak. Les Marathes prennent le contrôle de la ville en 1674 et prennent petit à petit la succession des Nayaks dans la région. Ces derniers régnent sur Thanjavur jusqu'en 1855, date à laquelle les Britanniques annexent la ville.

Le temple de Brihadesvara

Le temple de Brihadeeswara, Brihad signifiant grand, est connu en Tamoul sous le nom de Peruvudaiyar Koyil et est dédié, sans surprise, au dieu Shiva. Il est admis que le temple joua un rôle prépondérant dans la vie de la cité, comme étant au centre des activités sociales, économiques et politiques.

Projet grandiose, magnifique exemple de l'architecture dravidienne, sa construction s'achève en 1011, sous le règne de Raja Raja Chola Ier (985-1014), conquérant de l'Orissa et de Ceylan - l'actuel Sri Lanka. Entouré de grands murs fortifiés et construit entièrement de grands blocs de granit, la grande tour du temple central, de forme pyramidale ou vimana mesure 66 mètres de haut et est parmi l'une des plus grandes dans son genre de part le monde.

Étant d'ardents dévots de Shiva, les Cholas souhaitaient disposer, en construisant ce temple, d'un centre énergétique, comparable au mont Kailash ou Uttara Meru, situé au Nord de l'Inde. Dans la croyance shivaïste, ce dernier est considéré comme l'épine dorsale de l'Univers, il est également la demeure céleste de Shiva. C'est pour cette raison que Dakshina Meru fut le nom donné au temple - Dakshina signifiant Sud et Meru, mont.

Le pavillon de Nandi

Le mot sanskrit nandi signifie joie, satisfaction. Nandi est la monture de Shiva. Il est le taureau divin, immaculé, protecteur de Shiva. Raison pour laquelle, il est souvent représenté couché à l'entrée des temples consacrés à Shiva. Le taureau monumental qui fait face au sanctuaire est l'un des plus grands de l'Inde du Sud. Selon la tradition, la statue ne cesserait de grandir, mettant en péril le pavillon dont l'avaient recouvert les princes Nayaks au XVIIe siècle.

Le Vimana

Constitué de 14 étages, le vinama, à lui seul, symbolise le temple et s’élève à 66 mètres. Chaque étage du vinama est magnifiquement décoré d'une multitude de divinités et d'êtres célestes. Son sommet est coiffé d'une flèche recouverte d'or, offerte par Raja Raja Chola Ier, à l'occasion de la fin des travaux de construction.

Le sanctuaire principal

Il est subdivisé en 5 parties : notamment le Arhda-Mandapa, qui est le corridor permettant de circuler autour de la chambre sacrée. Cette dernière, le Maha-Mahamandapa – le Saint des Saints -, abrite un imposant Shivalingam de 3,66 mètres, l'un des plus grands de l'Inde. Selon la croyance hindoue, celui-ci renferme les 3 énergies divines de la trimuti, c'est à dire de Brahma, Vishnou et Shiva.

Le temple abrite également d'autres sanctuaires, plus petits, construits durant le régne des Nayaks et des Marathes.

Autour du temple

Le palais-musée de Tanjore

Construit au XVIe siècle sous le royaume des Nayaks, le palais de Tanjore fut également la résidence de leurs successeurs, les Marathes, lesquels contrôlaient encore les lieux après l'annexion des Britanniques en 1799. Plusieurs des parties du palais sont ouvertes à la visite.

L'Art Gallery expose de nombreuses statues de pierre et de bronze, effigies de Shiva, Vishnou et Parvati etc., pour la plupart datant de la dynastie Chola.

Le Musée royale contient du mobilier et quelques effets personnels de Serfoji II, roi marathe protecteur des arts et des sciences.

La Bibliothèque Saraswathi Mahal - Saraswathi étant la déesse des sciences et des arts - est l'une des plus anciennes bibliothèques d'Inde. Elle possède une collection de manuscrits en feuille de palme, en écorce de bouleau et de papiers écrits en Tamoul, Hindi, Telugu, Marathi, Sanskrit et autres langues locales indiennes. Cette collection comporte près de 60 000 ouvrages

Dans les environs de Thanjavur

Darasuram

Située à 36 km de Thanjavur, la petite ville de Darasuram est connue pour son temple de Shiva, le temple de Airavateswara, inscrit au patrimoine mondial de l'UNESCO et construit par Rajaraja Chola II, au XIIe siècle. L'endroit est paisible, à l'image de la campagne du Tamil Nadu.

Kumbakonam

Située à 40 km de Thanjavur et à 3 km du site de Darasuram, Kumbakonam est une « ville temple », en raison du nombre important de temples qu'elle abrite, parmi ceux-ci, le temple Chola de Sarangapani dédié à Vishnou, ainsi que le temple de Ramaswamy, construit par les Nayaks et dédié à Rama, 7e incarnation de Vishnou. Tous les douze ans a lieu le festival de Mahamaham, qui accueille jusqu'à 2 millions de visiteurs.

Gangaikondacholapuram

Située à 80 km, ancienne capitale de l'empire Chola durant près de 250 ans, sous le règne de Rajendra Chola I, fils et successeur de Rajaraja Chola, la ville fut détruite au XIIIe siècle. Seul subsiste un magnifique temple, dédié à Shiva, dont la beauté est comparable à celle du temple de Thanjavur.

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